La ménagerie des catacombes

La ménagerie des catacombes

La ménagerie des catacombes

Réfugié en 1850 à Bruxelles pour échapper à ses créanciers, Alexandre Dumas fréquentait les milieux maçonniques de la capitale et plus spécialement le bourgmestre de Brouckère chez qui il avait table ouverte. 

Son grand rêve de gentilhomme ruiné était alors d’entrer dans la Charbonnerie. Il s’en ouvrit à ses amis dont Charles Hen, un directeur de journal qui promit d’effectuer les démarches nécessaires. C’est ainsi que le carbonaro Pierre-Corneille Schavye lui fit annoncer, au début de l’année 1852, que sa réception aurait lieu le 15 janvier. 

Le point de rassemblement était fixé à ce qu’ils appelaient leur « Ménagerie », au 8 de la rue Villa-Hermosa située au bas de la place Royale. Par mesure de sécurité, chacun aurait le visage dissimulé sous un masque d’animal correspondant à son pseudonyme dans la société secrète. Lui-même recevrait un surnom de bête après avoir passé les épreuves imposées. Enchanté, Dumas accepta par le billet suivant : Messieurs, C’est avec le plus grand bonheur que je me trouverai avec d’aussi aimables animaux que vous paraissez être. Je ne crains qu’une seule chose : ne pas être à la hauteur. Mais on m’a toujours dit que j’étais d’une nature éducable et je compte sur l’exemple pour me perfectionner. J’aurai donc l’honneur de me présenter demain à votre ménagerie, affectant les dehors de l’homme en marchant sur mes deux pattes de derrière, mais ce ne sera, croyez-le bien, que pour vous offrir de grand cœur mes deux pattes de devant. Salut et fraternité.
À Dumas – 14 janvier. 

À l’heure dite et avec des allures de pachyderme, le père des trois mousquetaires quitta sa chambre de l’Hôtel « l’Europe » situé place Royale pour se rendre au lieu du rendez-vous fixé.
On lui banda les yeux.
Il descendit des escaliers, marcha longtemps, se retrouva dans une sorte de cave, les catacombes, où il dut gagner à reculons une chaise et s’asseoir dos à une assemblée qu’il ne pouvait que deviner. On lui fit promettre de ne rien divulguer de ce qu’il verrait et entendrait au sein de cette Cage. Alors, il put seulement se retourner et dévisager, à la lueur des cierges, l’étrange cercle d’animaux au milieu duquel il trônait. Il y avait tout un jardin zoologique autour du Grand Pourceau : singe, âne, renard, etc. Chacun était vêtu d’un tabard de toile blanche et portait autour du cou un large collier orné d’une écaille d’huître.
Le moment de l’épreuve était venu. Face au conseil des bêtes attentives et après un bref moment de réflexion, le postulant devait défendre une thèse dont le sujet lui était fourni à brûle-pourpoint. La question gravement posée à Dumas père fut la suivante :
– Etant donné un attelage tiré par deux chevaux de couleurs différentes, pourquoi celui dont la robe diffère est-il toujours à droite ? 

Les arguments du récipiendaire durent convaincre son auditoire puisqu’il vit le Grand Pourceau se lever, faire avancer les autres et lui adresser ces mots :
– Profane, veux-tu être armé chevalier de l’huître d’or et membre de la Société des Agathopèdes ?
Il répondit naturellement :
– Je le désire. Jures-tu sur l’honneur et sur le pourceau, emblème druidique de la religion de nos pères, d’observer toutes les lois de la gastronomie, de consoler la veuve et l’orpheline et de couvrir la vertu des dames ? Si tu forfais à ces lois, tu seras rayé du livre d’or des Agathopèdes.
L’élu répéta les termes de ce serment solennel et ajouta selon le rituel :
Si je forfais à ces lois, j’appelle sur ma tête les vengeances du Diable, la pluie du ciel et la vermine de la terre ; je consens à ce que mon nom soit rayé du livre d’or des Agathopèdes. Que les huîtres me soient légères et que les vins de France me soient en aide. 

Alors, le Grand Pourceau frappa le nouvel Agathopède de son épée en lui disant:
– Je t’arme chevalier de l’huître d’or, membre de la société des Agathopèdes et te donne le nom de Pyrope l’Escarboucle.
Ce surnom, à cause de l’ascendance haïtienne de l’écrivain, n’avait exceptionnellement pas été tiré du Roman de Renart comme le prévoyaient les statuts. On ne sait si Dumas fut ravi de ce Pyrope qui lui rappelait son teint cuivré de métis, accolé, en raison de sa corpulence, à l’escarboucle, un minuscule oiseau-mouche d’Amérique-Centrale. Toujours est-il que cette réception s’acheva par de folles agapes dans un restaurant voisin.